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日期:2016-03-09 12:14:14作者:x91来源:爱活网

航天飞机心不死 英国REL公司要用Skylon再挑战SpaceX

自从2011年NASA停飞航天飞机以后,往大气圈外运送人员和物资又一次成了火箭的独角戏。只是人们不甘心屈服于火箭运输的成本,为了省钱进行了多个方向的尝试:SpaceX是走重复使用火箭路线的机构中做得最好的一个,它的猎鹰-9已经有成功完成任务并回收的案例;Blue Origin也同样做到了火箭回收软着陆;但仍然有人对航天飞机念念不忘,英国的Reaction Engines Limited(以下简称REL)要用Skylon继续飞机上太空的梦想。

航天飞机心不死 英国REL公司要用Skylon再挑战SpaceX

REL的Skylon航天飞机通体细长,看上去像一根强行装上机翼的单级火箭,它和我们印象中的航天飞机不同,在地面时不采用垂直发射的启动方式,而是像其他喷气飞机一样滑行起飞。这是因为Skylon的SABRE喷气火箭引擎设计十分独特——当航天飞机仍处于大气层中时,SABRE的工作方式和一般喷气引擎无异;一旦空气已经稀薄到无法助燃,引擎就启用搭载的液氧箱来让氢燃料继续燃烧产生推进力。同时,SABRE还能借助引擎内部的液氦对吸入的空气进行预冷,防止飞机在5倍音速飞行时吸入的压缩空气温度太高造成引擎过热。这意味着Skylon将能超过SR-71“黑鸟”,成为人类所制造出的最快喷气飞行器。

航天飞机心不死 英国REL公司要用Skylon再挑战SpaceX

有了这部引擎,Skylon可以喷气机的形态飞行至28000米高空,再切换为火箭模式,把机上的15吨物资送进环绕轨道。欧洲航天局的推进工程主管Mark Ford对SABRE引擎的设计高度赞赏,数年前的一份报告也验证了它的可行性。今年REL将对引擎进行地面点火测试,不出意外将会成功完成。至于返回地面,优异的空气动力学外形,再加不走直插大气层的返回路线可以让飞机外壳的温度仅达数百摄氏度,久经考验的陶瓷材质外壳也能很好地保护机内结构。Skylon在计划上面临的最大麻烦还是着陆,它需要一条长达5公里的跑道,这样的民用跑道世界上只有4条,两条在中国,另两条在俄罗斯。

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但实际上,REL要解决的问题仍有很多。首当其冲的是钱:Skylon预估的研发成本就高达120亿美元,现在从政府和私人募集的资金连这个数字的零头都不到;而物资和设备运输需求有限,维珍银河推动的载人航天游看上去也不那么有钱赚;与此同时,SpaceX也已经提供了一个更加经济的运送方式……更不用说Skylon自身造价几近于一架隐形轰炸机。但不管是REL,还是欧洲航天局都对Skylon充满信心,毕竟他们设定好的竞争对手是不能回收的普通火箭。

(编辑:X91)
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